Historia


¿Por qué las letras de las incógnitas en las ecuaciones son x,y ó z?

¿Por qué las letras de las incógnitas en las ecuaciones son x,y ó z?

Pregunta formulada por: Mateo Chamorro Pérez


Seguramente cualquier lector podrá recordar los 'quebraderos' de cabeza que pueden llegar a dar simples letras como la 'x', la 'y' o la 'z'. Y es que son las utilizadas habitualmente para representar las incógnitas en las ecuaciones matemáticas. El objetivo en estos casos es despejarlas para averiguar qué número real representan, algo que en ocasiones puede convertirse en una odisea. Pero, ¿por qué se utilizan estas letras y no otras? Su origen es realmente curioso y data de 1637. En ese año René Descartes publicó su libro 'El discurso del método', el cual tenía una sección detinada a la Geometría.

 

Como es lógico, la obra estaba plagada de ecuaciones, lo que planteaba un problema en la época: y es que por entonces los libros necesitaban de letras tipográficas para ser impresos, por lo que al utilizar letras habituales (como la 'a') éstas escaseaban y los propios impresores descubrían que no les quedaban suficientes para completar las páginas del libro.


Así, pidieron permiso al matemático, quien les aseguró que las letras son únicamente símbolos, por lo que le daba realmente igual cuáles emplearan. Por ello decidieron utilizar las letras menos usadas en su idioma, el francés: la 'x', la 'y' u la 'z'. Una tradición que se ha mantenido hasta nuestros días y que ha convertido estos símbolos en los más intrigantes de nuestro diccionario.